불회사의 창건 , 연혁

불회사는 동진 태화 원년(서기 366년) 마라난타스님이 창건하고, 신라의 이인(異人) 희연조사(熙演祖師)가 당나라 현경 초에(서기 656년) 재창하였으며, 삼창(三創)은 원말 지원(至元)초(서기 1264년경) 원진국사(元國師)가 했답니다. 그리고 조선 정조 22년(서기 1798년) 2월 큰 불이 나 완전히 소실된 것을 당시의 주지 지명(知明)스님이 기미년(서기 1799년) 5월 15일 상량하였다고 적었습니다.

위 상량문의 내용이 정확한지는 지금 단정할 수 없지만 그 기록을 받아들인다면 마라난타 존자가 내륙을 통하지 않고 물길을 따라 당시 삼한 중 마한의 근거지라고 추정되는 나주 지방으로 들어왔을 경우 영산강 포구를 통하여 불회사로 들어와 자리 잡게 되는 경로를 추정할 수 있습니다. 그리고 불회사는 한국에서 최초로 건립된 사찰이 됨과 동시에 한국 불교 전래를 6년이나 더 앞당기게 되는 것입니다.

그리고 절 이름은 「신증동국여지승람」등의 지리서를 보면 불호사(佛護寺)로 기록되어 있어, 처음 창건 때는 불호사였다가 대체로 1808년(순조 8)무렵부터 지금과 같은 불회사로 절 이름이 바뀐 듯합니다. 결국 절은 삼한시대에 불호사로 창건되었다가 고려말~조선 초기 원진국사에 의해 크세 중창되어 새로운 면모를 갖추게 되었다고 생각됩니다.
한편 대웅전 앞마당에 3종류의 괘불대가 있는데 이것은 불회사의 오랜 역사와 이 지역에서 사찰로써의 역할이 어떠하였는가를 짐작케 하는 유물이라 하겠습니다. 맨 오른 쪽 풍상의 마모가 가장 많이 된 것은 언젠지는 모르나 처음 설치된 것으로 추정되며, 그 다음에 있는 가장 웅장하고 잘 조성된 것은 아마도 3창주 원진국사 시절에 이루어 졌으며, 그리고 네 짝으로 완전한 형태를 지닌 맨 왼 쪽의 것은 아마도 제 4창 당시에 이루어 진 것이 아닌가 생각됩니다. 현재 대웅전 뒤편 벽면에는 괘불을 보관하였던 함이 있는데 그 규모로 보아 불회사에 웅장한 괘불이 그 당시에 있었음을 알 수 있겠습니다.

산내 암자로는 지난날 그 유명한 일봉암을 비롯해 반야대 무량암 천진암 남암 동암 등 이름을 다 기억하지 못할 많은 암자들이 있었으나 아직까지 그 복원을 이루지 못하고 있습니다.

절 입구에 들어서면 장엄하면서 조화로운 일주문이 모든 이를 반기고 그 옆에 도암선사의 부도가 고즈넉이 자리 잡고 있습니다. 한참 지나쳐 들어오면 좌우에 퉁방울눈의 석장승이 참배자를 맞아듭니다. 대웅전 건너편의 산중턱에는 고려 말에 세운 원진국사의 부도가 있고, 그 밑에는 이름모를 스님들의 부도가 놓여져 있습니다.

현재의 가람의 배치는 석축을 계단식으로 쌓고 대웅전·나한전·명부전·삼성각·응향각 등을 상단에 배치하고 1990년대 후반부터 그 밑에 심검당 사운당 등의 요사채를 양 옆으로 두었으며 그 가운데 대양루를 건립하여 하나의 구역을 만들고 그 아래 사천왕문을 남향으로 배치하여 하나의 도량을 형성하였습니다. 그리고 도량의 중심축에서 약간 벗어나 백호등 아래 선원을 지어 격외의 공간으로 두었으며, 계곡을 건너는 곳에는 홍예(虹猊)를 만들고 그 위에 진여문을 지었으며, 또한 2004년도에는 일주문과 진여문 중간에 불국원을 건립했습니다. 이 후로는 암자를 하나하나 건립하여 옛 스님들의 자취를 찾아갈까 합니다.
현재 불회사는 지난 날의 웅장했던 옛 모습을 되찾기 위해 끊임없이 노력하고 있으며 단순히 모양만 예스럽게 하는 것이 아니라 옛 선배스님들의 영광을 오늘에 구현하기 위하여 안으로는 선원을 개설하여 스님들의 수행처로서의 면모를 갖추고 밖으로는 대사회적 역할을 담당하기 위해 관음대참회수련회와 산사문화체험(템플스테이)을 운영하고 있습니다.

 

 

불회사의 전설

고려 말 참의벼슬을 지낸 조한용은 고려가 망하고 조선조가 들어서자 충신은 불사이군이라 하여 모든 것을 뒤로하고 출가하여 스님이 되었습니다. 표주박 하나와 누더기 한 벌만으로 구름처럼 흐르는 만행을 하던 스님은 이곳에 이르렀습니다.

스님은 오랜 세월에 쇠락한 불회사를 복원하고자 원을 세우고 이 마을에서 저 마을로 탁발을 하기 시작했습니다. 어느 날 저녁, 절로 돌아오던 중 산길에서 울고자 하나 울지도 못하고 일어나고자 하나 일어나지도 못하고 있는 호랑이 한 마리를 만났습니다. 호랑이는 스님을 보자 입을 크게 벌리고 눈물만 흘렸습니다. 목에 걸려있는 비녀를 본 스님은 호랑이가 아무 말도 못했지만 사람을 잡아먹다가 그렇게 된 것을 알았습니다. 스님은 다시는 살생을 하지 않겠다는 약속을 받고 비녀를 뽑아주었습니다.

그해 겨울, 호랑이는 한 아리땁고 귀한 집 아이로 보이는 처자를 물어다 절 마당에 내려놓고 갔습니다. 초죽음이 된 처자를 구명한 스님은 그가 천리 밖 안동 만석꾼의 외동딸인 것을 알게 되었습니다. 처자가 기력을 회복한 후 남장을 시켜 스님은 함께 하루에 십리를 걷기도 하고 이 십리를 걷기도 하며 산을 넘고 물을 건너 안동에 도착했습니다. 김 상공은 딸을 살려준 은인인 스님을 사랑에 모시고 며칠 동안 잘 모신 후 보답을 하고자 하니, 스님은 불회사 복원 불사에 시주하기를 청했습니다.

그리고 지고 간 작은 걸망을 꺼내 시주 미를 담게 하니, 김 상공의 부인은 작은 걸망에 몇 되의 쌀이 들어갈 것인가를 염려했습니다. 스님은 걸망에 가득하면 충분하다 하고 가득 채울 것을 권했습니다. 부어도 부어도 끝이 없이 들어가는 쌀을 보고, 부인은 곳간을 열고 스님에게 필요한 만큼 얼마든지 가져가시라 했습니다. 이에 스님께서는 신통으로 공양미를 이곳에 보냈다고 합니다.
이때 수미산만큼이나 많은 쌀을 보관했던 곳이 지금의 화순 ‘중장터’라고 전합니다.

김 상공이 시주한 쌀로 거대한 불회사 대웅전을 지으며 좋은 날, 좋은 시간을 택하여 상량식을 올리려는데 일이 너무 장대하여 상량시간을 맞추지 못하게 되었습니다. 그러자 스님은 뒷산 봉우리에 올라가 지극정성으로 기도하기를 “호법 선신중 이시여, 부처님의 대작불사가 해가 짧아 원만히 회향되지 못하고 있습니다. 가피를 드리워 주소서“ 하니 해가 잠시 멈춰 상량식을 제시간에 원만히 마쳤다고 합니다.
그 뒤 스님께서 기도드린 곳에 암자를 세우고 해를 멈추게 한 곳이라 하여 일봉암이라 하였으나 6.25전란으로 소실되고 지금은 샘터만이 남아 그곳을 찾는 이들의 갈증을 달래주고 있습니다.

이 밖에도 스님께서는 말년에 큰절 건너편에 남암(南庵)이라는 암자를 짓고 그곳에서 말년을 보내시며 매일 아침저녁으로 까만 새가 날아와 뒤편에 있는 잣나무 가지에 앉아 스님과 대화를 했다하여 그 나무를 백수(柏樹)라 하지 않고 흑조수(黑鳥樹)라 불렀다합니다. 그리고 그 잣나무는 얼마 전까지만 해도 남암터에 두 구루가 정정히 남아 있었으나 애석하게도 몇 년 전 태풍으로 한 구루는 부러지고 지금은 단지 한 구루만 남아있습니다.

스님의 집안은 고려 조정에서 평장사(平章事)·복야(伏射) 등 대대로 높은 벼슬을 지낸 명문이다. 8대를 연이어 국가교육기관[國學]에서 학문을 탐구했는데 모두 태도가 독실하고 성적이 탁월하여 남다른 데가 있었다. 스님의 형제는 모두 다섯 명으로 경룡(景龍)· 응룡(應龍)· 한룡(漢龍)· 변룡(變龍)· 현룡(見龍)이며 이 가운데 한룡이 곧 스님의 출가 이전의 이름이다.공민왕 4년(乙未: 1355)에 실시한 과거에서 경룡과 한룡이 다같이 최고 점수를 받아 갑과(甲科)에 뽑히고 이어 공민왕 6년(乙酉, 1357)에 나머지 세 형제가 모두 높은 점수로 과거에 급제한다. 임금은 ‘조씨집 다섯 용[曺氏五龍]이 계속하여 과거에 급제하니 고금에 드문 일’이라고 칭찬하고 쌀과 술, 고기 등을 하사하는 한편 3일간 풍악(風樂)을 잡히고 거리를 돌며 축하행진을 하게 했다. 고려가 멸망하고 조선조에 들어와 이들 형제의 벼슬은 경룡이 우의정(右議政), 응룡이 판서(判書), 한룡·변룡이 참의(參議), 현룡이 감사(監司)에 각각 이른다. 그리고 한룡을 ‘보의(保義)장군’이라고 일컬었는데 ‘보의’는 중국 명나라 관직명이다. 태종 4년(甲申, 1404) 에 봉황산(鳳凰山) 효자동에 ‘보의장군 효자비’를 세웠다. 이야기는 다시 고려가 멸망할 무렵으로 되돌아간다.고려가 망하자 한룡은 처음에 ‘충신은 두 성(姓)의 임금을 섬기지 않는다’고 하는‘충신불사이군(忠臣不事二君)’의 여섯 글자를 허리띠에 써서 뜻을 굳건히 했다. 고려 조정에서 사헌부(司憲府)의 장령(掌令)이었던 서견(서甄)과 더불어 금천(衿川)에 숨어살며 나라 망한 설움을 함께 나눌 때 그들은 가끔 시를 지어 망국의 한을 달래곤 했다.

어느날 서견이 시 한 수를 짓는다.

이에 한룡이 화답하여 읊조린다.

이들의 시를 본 사헌부의 관원이 두 사람을 법에 따라 처벌하려 하자 당시 임금은 ‘주(周)나라 곡식을 먹지 않고 수양산에서 굶어 죽은 백이(伯夷·叔齊) 같은 부류들을 꼭 처벌할 필요가 있겠느냐’며 만류했다. 하루는 한룡이 고향으로 돌아가 어머니를 만나니 어머니는 비로소 그가 스님이 된 것을 알고 크게 놀라 울면서 말하는 것이었다. “네가 비록 고려 조정의 충신이기는 하지만 지금 이 어미가 아직 살아 있거늘 어찌 차마 머리를 깎고 부모가 물려준 몸을 생각지 않는단 말이냐? 집안은 이제 파멸이니 나는 누구를 의지하고 살아야 하느냐…”한룡은 끓어 엎드려 어머니께 사죄했다.“신하로써 이미 불충을 저지르고 또한 불효자가 됐으니 그 죄 큽니다. 불충하고 또 불효하느니 차라리 불충하기는 하되 어머니의 뜻만이라도 받들겠습니다.”이렇게 말하고 나서 한룡은 즐거운 표정을 짓고 목소리를 부드럽게 하여 어머니의 슬픈 마음을 가시게 했다.

시비(侍婢)를 시켜 머리 감을 물을 떠오게 하여 머리카락을 당겨서 묶으니 머리카락은 그 자리에서 2자(尺)나 자라났다. 그날 한룡은 의관(衣冠)을 정제하고 서울로 가서 며칠 지난 뒤 벼슬이 승지(承旨)에 이르고 또 다시 참의(參議)에 임명된다. 한룡은 늙으신 어머니를 찾아뵙기 위하여 휴가를 받아 고향으로 돌아간다. 이때 한 노스님이 찾아와 “세염(洗染)스님께서 이곳에 계시다고 들었는데 지금 어디 계시냐?”고 공손히 여쭙는다. 세염은 한룡이 스님이 되면서 바꿔 불렀던 이름이다. 참의 조한룡은 웃으며 말했다. “스님은 정말 모르십니까? 제가 바로 세염입니다만 연로하신 어머니 때문에 차마 벼슬을 버리고 산중으로 들어갈 마음을 내지 못하고 있습니다. 스님께서 속히 돌아가십시오, 제가 다시 만나 뵐 날이 있을 겁니다.” 그 뒤 어머니가 돌아가시자 한룡은 3년상(喪)을 치르고 또다시 3년이 지난 다음 비로소 아무도 모르게 가야산으로 들어갔다. 부귀영화도 벼슬도 다 떨쳐 버리고 표주박 하나, 누더기 한 벌로 구름처럼 바람처럼 떠도는 세염 스님의 행각은 계속된다. 호남지역을 두루 다니다 전남 영암군 월출산 도갑사(道岬寺)에 잠시 주석(住錫)하던 그는 또다시 그곳을 떠나 한동안 자취를 감춘다.

그 뒤 그는 전남 나주군 덕룡산 불회사(佛會寺)에 머물며 중건(重建)에 착수한다. 이때 지은 시에는 그의 충정(忠節)이 잘 나타나 있다.